K프로리그 전북 현대, 중국 베이징 궈안, 튀르키예 페네르바체 SK를 거쳐 나폴리로 진출한 김민재는 이적후 팀에 완전히 스며들며 지난해 9월 세리에A에서 아시아 선수로는 처음으로 ‘이달의 선수’에 선정되기도 했습니다. 유럽 최고의 중앙 수비수 중 한 명이자 나폴리 수비의 중심이었던 칼리두 쿨리발리가 지난 시즌 팀을 3위까지 올려놓은 후, 2022-2023 리그 손흥민의 토트넘 홋스퍼 FC와 같은 런던을 연고로하는 잉글랜드 EPL 팀인 첼시 FC로 떠나면서 김민재가 이적하였습니다.

김민재

김민재 (27, 나폴리)가 EPL 맨유로 이적할 가능성이 커지고 있습니다. 그에 대한 계약 조항들이 공개되었으며, 나폴리에서의 연봉보다 엄청 높은 액수를 받게 될 것으로 예상합니다. 유럽 축구 이적 업계 전문가인 니콜라 스키라는 16일 본인의 SNS에서 “맨체스터 유나이티드가 김민재를 영입하기 위해 가장 앞서 있다. 맨유는 5년 계약에 연봉 600만 유로(약 87억 원)와 보너스를 포함한 제안을 했다”라고 알렸습니다. 이전에 스키라는 “EPL에서 3개 팀이 김민재에게 관심을 가지고 있다”라고 이야기하면서 맨유, 맨시티, 그리고 뉴캐슬을 거론하였습니다.

그런 무대에서 김민재는 나폴리를 리그 최상위 팀으로 이끌었으며, UEFA 챔피언스리그에서도 뛰어난 기량을 발휘하여 팀을 16강에 오르게 하는 데 한몫하였습니다. 이에 따라 김민재는 이탈리아 리그뿐만 아니라 유럽 전체에서 최고의 센터백으로 인정받으며 빅리그 적응력에 대한 의문을 완벽하게 잠재웠습니다. 나폴리는 지난 여름에 중요 수비수인 칼리두 쿨리발리를 첼시에 이적시키면서 4000만 유로의 이적료를 받았습니다. 그리고 그 금액의 절반도 안 되는 1800만 유로를 들여 페네르바체에서 김민재를 데려왔습니다. 그 결과는 확연히 나타났고, 루치아노 스팔레티 감독은 김민재를 통하여 더욱 공격적이고 전진적인 수비 전략을 구사하였습니다. 이탈리아 매체들은 김민재를 “야수 같은 본능을 지닌 수비수”라며 찬사를 보냈습니다.

김민재는 그의 건강한 체구(190cm, 88kg)에도 불구하고 작고 날렵한 선수들에게 속도에서 밀리지 않습니다. 게다가 그는 엄청난 축구 지능을 가지고 있어 상대방이 하려는 플레이를 먼저 방해하고, 공을 다시 획득합니다. 그는 상대 팀의 역습을 가장 효율적으로 방어하는 선수로, 나폴리로 이적한 후에는 이런 스타일의 축구를 더욱 개선하였는데 예를 들면 세리에A로 이동한 후, 김민재는 헤딩 경합 횟수가 감소하였는데, 이는 그가 중앙에서 상대 공격수와 경합하기 보다 측면으로 이동하는 빠른 윙어들을 1대1로 막아내는 결과라고 할 수 있습니다.

김민재, 대한민국 축구 국가대표팀의 중요 수비수이자 나폴리 소속 선수(27세)가 최근 발표한 “소속팀에만 집중하고 싶다”는 이야기가 국가대표 은퇴를 암시한 것이 아니냐는 이슈에 대해 공식적으로 유감의 뜻을 내보였습니다. 김민재는 29일, 자신의 SNS를 통해 “먼저 제 언급으로 인해 놀라셨을 동료 선수들과 팬 여러분께 사과드립니다. 힘들다는 의미가 잘못 전달된 것 같아 이 글을 작성하게 되었습니다”라며 오해를 풀기위해 나섰습니다. 그는“저는 국가 대표를 하면서 한 번도 최선을 다하지 않거나 국가 대표팀 명단에 이름을 올렸을 때, A매치 경기에 선발로 출전할 때, 단 한 번도 당연시 여기지 않았고, 부상의 이유로, 비행 시간이 길다는 이유로, 경기가 많아 체력이 힘들다는 이유로 최선을 다하지 않은 경기가 없다. 모든 걸 쏟았고 죽어라 뛰었다”라고 강조하였습니다.